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“DETALLES HORRIBLES DE LOS PRIMEROS VIAJES TRANSATLÁNTICOS EN LA TRATA DE ESCLAVOS” (*)

        Mientras el mundo ignora el ignominioso 500 aniversario de la compra y venta de esclavos entre África y las Américas, los historiadores descubren sus primeros viajes espantosos.
Casi completamente ignorado por el mundo moderno, este mes marca el 500 aniversario de uno de los eventos más trágicos y significativos de la historia: el nacimiento de la trata transatlántica de esclavos entre África y América . Nuevos descubrimientos ahora están revelando los detalles de los primeros viajes horribles del comercio.

    Exactamente hace cinco siglos, el 18 de agosto de 1518 (28 de agosto de 1518, si habían utilizado nuestro moderno calendario gregoriano), el rey de España, Carlos I, emitió una carta que autorizaba el transporte de esclavos directamente desde África a las Américas. Hasta ese momento (desde al menos 1510), los esclavos africanos solían ser transportados a España o Portugal y luego habían sido transbordados al Caribe.

La decisión de Carlos I de crear un comercio de esclavos directo y más económicamente viable entre África y América cambió fundamentalmente la naturaleza y la escala de esta terrible industria del tráfico de personas. Durante los siguientes 350 años, al menos 10.7 millones de africanos negros fueron transportados entre los dos continentes. Otros 1,8 millones murieron en el camino.

El Quinto Centenario de este mes es un evento trágico que causó un sufrimiento incalculable y aún hoy deja un legado de pobreza, racismo, desigualdad y riqueza de la élite en cuatro continentes. Pero también literalmente cambió el mundo y todavía geopolíticamente, social, económica y culturalmente continúa moldeándolo incluso hoy en día, y sin embargo, el aniversario ha sido casi completamente ignorado.
La triste realidad es que actualmente solo hay dos o tres académicos en todo el mundo que estudian los orígenes de la trata transatlántica de esclavos, y gran parte de nuestro conocimiento sobre ella solo se ha descubierto en los últimos tres años.

"Los descubrimientos que hemos realizado están transformando nuestra comprensión de los comienzos de la trata transatlántica de esclavos. Sorprendentemente, hasta ahora, ha sido un área sorprendentemente poco estudiada ", dijo el profesor David Wheat de la Universidad Estatal de Michigan, un historiador que ha estado estrechamente involucrado en la investigación pionera.

En la carta de agosto de 1518, el rey español dio permiso a uno de sus principales concejales, Lorenzo de Gorrevod, para transportar "cuatro mil esclavos negros, tanto hombres como mujeres", a "las Indias [del oeste], las islas [del Caribe] y el continente [americano] del mar [Atlántico], ya descubierto o por descubrir ", en barco", directamente desde las islas [de África occidental] de Guinea y otras regiones de las que suelen traerse dichos negros ".

Aunque la carta ha sido conocida por los historiadores durante al menos los últimos 100 años, nadie hasta hace poco sabía si los viajes autorizados habían tenido lugar alguna vez.
Ahora, nuevas investigaciones aún no publicadas muestran que esas operaciones aprobadas por la realeza realmente tuvieron lugar, y algunas de las primeras ocurrieron en 1519, 1520, mayo de 1521 y octubre de 1521.

Estos cuatro viajes (todos descubiertos por historiadores estadounidenses en los últimos tres años) fueron desde una estación comercial portuguesa llamada Arguim (una pequeña isla frente a la costa de lo que ahora es el norte de Mauritania) hasta Puerto Rico en el Caribe. Los primeros tres llevaban al menos 60, 54 y 79 esclavos, respectivamente, pero es probable que hubiera otros viajes desde Arguim a La Española (la moderna República Dominicana y Haití). Los descubrimientos fueron realizados en archivos españoles por dos historiadores: el Dr. Wheat, del estado de Michigan, y el Dr. Marc Eagle, de la Western Kentucky University.

Es probable que al menos el viaje de 1520 -y concebiblemente también el de 1519- fue realizado por una carabela portuguesa o española llamada Santa María de la Luz , capitaneada por un marinero llamado Francisco (o Fernando) de Rosa. La nueva investigación también muestra que uno de los viajes de 1521 fue en otra carabela, San Miguel , capitaneada por un marinero (probablemente vasco) llamado Martín de Urquica, que actuaba en nombre de dos prominentes empresarios con sede en Sevilla, Juan Hernández de Castro. y Gaspar Centurion.

La historia de Arguim tuvo su génesis hace más de 70 años cuando, en 1445, los portugueses establecieron ese puesto comercial para que Portugal pudiera adquirir suministros más baratos de oro, goma arábica y esclavos.

En 1455, hasta 800 esclavos al año se compraban allí y luego se enviaban de regreso a Portugal.

La isla de Arguim estaba justo al otro lado de la costa de una probable ruta de comercio costero de esclavos entre una serie de estados del oeste de África que comerciaban con esclavos, que casi con certeza vendían prisioneros de guerra como esclavos, y los estados árabes del norte de África.

En ese sentido, la trata transatlántica directa de esclavos que comenzó en 1518/1519 fue un subproducto de la ya establecida tradición árabe de esclavitud.

Sin embargo, cualquier dependencia de comprar esclavos de las operaciones árabes de esclavos no duró mucho, ya que en (o hacia) 1522, a unas 2.000 millas al sudeste de Arguim, comenzaron los viajes esclavos directos entre la isla de Sao Tome, en la costa noroeste de África central y Puerto Rico y probablemente otros puertos del Caribe.

La investigación académica muestra que este viaje de 1522 llevó no menos de 139 esclavos. Otro viaje en 1524, descubierto en 2016, llevó solo 18 y muchos otros productos no humanos. Pero otros viajes recientemente descubiertos en 1527, 1529 y 1530 llevaron a 257, 248 y 231 esclavos, respectivamente. En promedio, por lo tanto, cada viaje temprano desde Santo Tomé llevaba un número mucho mayor de esclavos que los de Arguim. También es probable que haya muchos otros viajes de esclavos entre 1518 y 1530 que aún esperan ser descubiertos por los investigadores de archivos.

También hubo al menos seis viajes tempranos de esclavos desde las islas de Cabo Verde frente a la costa de África occidental hasta el Caribe entre 1518 y 1530, cargados de cautivos negros africanos adquiridos por traficantes de esclavos caboverdianos, principalmente de gobernantes y comerciantes africanos en lo que ahora es Senegal , Gambia y Guinea-Bissau, Guinea y Sierra Leona.

Pero, aparte del propio rey español, ¿quiénes fueron las personas que lanzaron el comercio transatlántico directo de esclavos desde África hasta el Caribe hace exactamente 500 años?

El más antiguo fue el hombre al que Carlos le otorgó el estatuto de comercio de esclavos en agosto de 1518. Era Laurent de Gouvenot (Lorenzo de Gorrevod en español) - un aristócrata en la corte flamenca y miembro del consejo de estado del rey español (Flandes, predominantemente el la parte norteña de Bélgica moderna, era parte de los Países Bajos de Borgoña, gobernados por Carlos).
Pero, para Laurent, el estatuto era simplemente una licencia de un viejo amigo para ganar dinero sin hacer realmente el terrible trabajo sucio.

Como el estatuto le permitió específicamente, subcontrató las operaciones a Juan López de Recalde, el tesorero de la agencia gubernamental española responsable de todos los asuntos del Caribe, que a su vez vendió los derechos para transportar a 3.000 de los 4.000 esclavos a un el comerciante genovés de base, Agostin de Vivaldi, y su colega castellano, Fernando Vázquez, y el derecho de llevar a los mil esclavos restantes a otro comerciante genovés, Domingo de Fornari.

Vivaldi y Vázquez luego (con fines de lucro) revendieron los derechos para transportar a sus 3.000 esclavos a dos comerciantes castellanos bien conectados, Juan de la Torre y Juan Fernández de Castro, y a un famoso banquero genovés con sede en Sevilla, Gaspar Centurion, quien, junto con con Fornari, subcontrató el trabajo directa o indirectamente a los capitanes de varios barcos.

Todos estos hombres de negocios tenían una sustancial experiencia mercantil, y Fornari provenía de una familia de comerciantes de esclavos con una larga experiencia en la trata de personas en el Mediterráneo oriental.

Al menos cuatro viajes de Arguin a Puerto Rico fueron organizados y llevados a cabo entre 1519-1521. Es probable que Vivaldo y Fornet (probablemente aún actuando sobre la base de los estatutos de Lorenzo de Gorrevod) luego, después de 1521, contrataran capitanes para operar desde Santo Tomé hasta Puerto Rico. Tal vez sea significativo que el primer viaje esclavo proveniente de Santo Tomé al Caribe tuvo lugar en 1522, el año en que la corona portuguesa (bajo el recién entronizado rey portugués muy proespañol, Juan III) asumió el control directo sobre Santo Tomé. Esto implica que las coronas española y portuguesa bien pueden haber estado trabajando en estrecha cooperación en el desarrollo inicial de la trata transatlántica de esclavos.

El intercambio fue una catástrofe para África. La trata de esclavos árabe ya había tenido un impacto terrible en el continente, pero la demanda europea de mano de obra esclava en sus embrionarios imperios del Nuevo Mundo empeoró la situación sustancialmente. Aunque muchos esclavos de los mercados árabes y transatlánticos fueron capturados y / o esclavizados y vendidos por gobernantes africanos, los traficantes de esclavos europeos expandieron masivamente la demanda y, en consecuencia, al final desencadenaron toda una serie de terribles guerras tribales intraafricanas.

Porque, hacia mediados del siglo XVI, para satisfacer la demanda europea / del Nuevo Mundo, los asaltantes esclavos africanos necesitaban más cautivos para venderlos como esclavos a los europeos, y eso requería comenzar y expandir más redadas (y, posteriormente, guerras) para obtenerlos. La emisión de la carta real hace 500 años este mes no solo llevó al secuestro de millones de personas y una vida de sometimiento y dolor para ellos, sino que también condujo a la desestabilización política y militar de grandes extensiones de todo un continente.

Pero esta catástrofe africana estuvo vinculada a otro terrible desastre humano en el lado estadounidense del Atlántico, cuya magnitud solo ahora está siendo revelada por la arqueología. Por la razón principal de que los europeos necesitaban esclavos africanos para ser enviados al Caribe fue porque la colonización española temprana de esa región había llevado a la muerte de hasta tres millones de indios caribeños locales, muchos de los cuales los españoles ya habían sido esclavizados de facto y tenía la intención de ser su mano de obra local.

Cuando Colón descubrió La Española en 1492, la isla probablemente tenía una población de al menos dos millones. En 1517, esto se había reducido en al menos un 80 por ciento, debido a las epidemias introducidas en Europa (los indios no tenían inmunidad), la guerra, las masacres, el hambre y las ejecuciones. Muchos de los indios sobrevivientes también habían huido al interior montañoso de La Española, donde estaban más allá del alcance del estado español. Las investigaciones arqueológicas en curso en la isla ahora solo revelan la magnitud de su población precolombina.

La realidad era que, para 1514, según un censo del gobierno, solo quedaban 26,000 indios bajo control español, y los españoles temían que la cifra se redujera aún más. Fue este colapso de la población y el temor de que continuara lo que parece haber forzado al rey español a autorizar, por primera vez, envíos directos de esclavos desde África hasta América. España estaba desesperada por asegurarse de que sus minas de oro y propiedades agrícolas en La Española y sus proyectos económicos en las otras islas del Caribe no se hundieran por la falta de mano de obra.
De hecho, solo unos meses después de que Carlos emitió su carta de comercio de esclavos de 1518, la mayoría (tal vez alrededor de dos tercios) de todos los trabajadores indios sobrevivientes en La Española y Puerto Rico perecieron en la primera epidemia de viruela del Nuevo Mundo.

El año en que el comercio directo de esclavos entre África y América fue iniciado por carta real, 1518 es una de las fechas más significativas en toda la historia de la humanidad. Pero, aparte de este artículo, el aniversario ha sido olvidado en gran medida.

La relativa falta de atención académica explica en parte el silencio.

Pero un factor aún más significativo es la forma en que España y Portugal han tenido relativamente poco interés en sus papeles respectivos pero cruciales en la historia de la trata transatlántica de esclavos. Es más, aunque Gran Bretaña y los EE. UU han estado muy interesados ​​en la historia relacionada con el comercio de esclavos británico y estadounidense, no han mostrado un interés similar en los comercios de esclavos portugueses y españoles anteriores.

Además, los gobiernos y las organizaciones de todo el mundo han tendido a favorecer la conmemoración de las revueltas de esclavos y los movimientos abolicionistas que se combinaron para acabar con la trata de esclavos, en lugar de la historia más históricamente distante y políticamente menos cómoda de cómo comenzó todo.

Tristemente, las lecciones de la historia sobre cómo las cosas van mal son al menos tan valiosas como las historias decididamente más inspiradoras de cómo las cosas fueron arregladas, al menos parcialmente.

(*) Artículo publicado en el periódico digital británico “ The Independent”: https://www.independent.co.uk/news/world/americas/transatlantic-sla...

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