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Página de Flor de Paz de Lázaro

Desde el plioceno a pie

Nuevos hallazgos en una homínida perteneciente a la especie Ardipithecus ramidus adelanta en más de un millón de años adquisiciones humanas como el bipedismo y arroja luces sobre establecidos paradigmas de la evolución humana
Ardi camina erguida. Anda sobre sus pies tras bajar de los árboles. Deambula como un Homo sapiens, pero la combinación anatómica de su antiquísimo esqueleto no es la de un humano, aunque tampoco la de un simio.
Pertenece al género Ardipithecus y a la especie ramidus; tiene largos brazos y piernas cortas. Como hábil trepadora de los bosques pliocéni¬cos del noreste africano, se sirve de sus prolongados dedos para asirse a los troncos y tomar los frutos a su alcance.
Su estatura apenas excede un metro y pesa casi 50 kilogramos, mientras el tamaño de su cerebro es comparable con el de los chimpan¬cés actuales, un quinto del humano, asegura el paleontólogo norteame¬ricano Tim White, de la Universidad de Berkeley, California, luego de 17 años dedicados a la reconstrucción y estudio de tan formidable estruc¬tura ósea.
La forma del pie, la mano, la pel¬vis y su modo de locomoción, todo parecía impresionar a White y a sus colegas en una de las más integrales investigaciones realizadas a un fósil de homínido.
Su presentación a la comunidad científica internacional conmocionó el universo mediático: el esqueleto de Ardi es el más completo que existe para esa cronología y ofrece novedo¬sa información sobre adaptaciones humanas tan determinantes como el bipedismo.
África, nuestra cuna
En los predios inhóspitos del desier¬to etíope de Afar, territorio del Gran Valle del Rift africano, fueron descu¬biertos los restos de Ardi en 1994.
Decenas de huesos fósiles perte¬necientes a una hembra de Ardipi¬thecus ramidus fueron desenterrados en una pequeña colina de Aramís, un pueblo situado en el curso medio del río Awash, a poca distancia de Addis Abeba.
Yacían atrapados entre dos ca¬pas de cenizas volcánicas, mas fue este lecho pedregoso el que salvó su datación. Porque no era posible determinar la edad de Ardi mediante el análisis físico de los huesos: la carencia de material útil debido a la extrema antigüedad de los huesos puso el primer enigma.
Dependió de los geólogos estable¬cer la cronología del esqueleto, me¬diante el estudio del material lítico que le había resguardado durante 4,4 millones años.
En lo sucesivo, un extenso y deta¬llado trabajo de laboratorio fue nece¬sario para que los científicos pudieran averiguar el aspecto de esta criatura y comprender asimismo cómo pudo desplazarse en un mundo actualmen¬te desconocido.
Revivir a Ardi
Ardi al descubierto, un documental realizado por Discovery Channel, re¬veló cómo mediante la tecnología de microtomografía computarizada pudo ser reconstruido el esqueleto. An¬tes, fue necesario que Gen Suwa, del Museo de la Universidad de Tokio y paleontólogo del proyecto, obtuviera miles de escáneres de alta resolución de la Ardipithecus ramidus.
Las imágenes proveyeron virtual¬mente al esqueleto de porciones óseas que nunca fueron halladas en los yacimientos arqueológicos, y a través de un ensamblaje tridimen¬sional reconstruyeron armazones tan complejas como el cráneo.
Tim White fue por otros caminos: reconformó el cráneo de la Ardipithe¬cus ramidus, pero con estructuras de yeso fundidas a partir de los huesos fósiles.
Tanto la versión de Suwa, en To¬kio, como la de White, en Califor¬nia, resultaron ser coincidentes y sirvieron de base para develar el antiquísimo rostro de esta des-conocida hembra prehistórica de pequeño cerebro.
Aunque una de las más sorpren¬dentes revelaciones del estudio fue la forma de su pelvis, común a la de todos los homínidos: Ardi caminaba en dos pies.
Hasta ahora, el bipedismo más antiguo había sido reconocido en Lucy, la famosa Australopithecus afarensis de 3,2 millones de años, que vivió cien mil generaciones después de Ardi.
Incluso, la presencia de pies prensi¬les similares a los de los chimpancés, tampoco tenía antecedentes en un bípedo.
Sus manos aportan nuevos conoci¬mientos a la evolución humana. Las muñecas, por ejemplo, indican que compartía la costumbre de sus ante¬pasados simios de vivir en los árboles en cuatro patas, con la diferencia de que al bajar a la tierra caminaba erguida y no sobre sus nudillos, como lo hacen los chimpancés.
Tales rasgos distintivos hacen pen¬sar que el Ardipithecus no evolucionó de ese primate. “La nueva evidencia fósil invalida el concepto de que los chimpancés y los gorilas son nuestro último antepasado común”, advierte Tim White.
Antes de las conclusiones obtenidas del pesquizaje realizado sobre Ardi, los científicos consideraban que los primeros homínidos evolucionaron a la bipedación en las abiertas sábanas africanas, pero el equipo multinacio¬nal que encabeza White llegó a la certeza de que la homínida estudiada vivió en un medio arbóreo.
Nuevas pistas
Ni chimpancé ni humano: un mosai¬co evolutivo. Tal ha sido la definición que los investigadores han dado de Ardi ante la singular combinación de caracteres que reúne su esqueleto.
Pero más allá del análisis de su biología y el ambiente en que vivió, quedan abiertas nuevas pistas al co-nocimiento de nuestros orígenes y a las claves de la naturaleza humana.
“Tiempo habrá de valorar con tran¬quilidad el estudio de Ardi y otros fósi¬les de la especie Ardipithecus ramidus”, dijo José María Bermúdez de Castro, codirector del Proyecto Atapuerca, al comentar la publicación realizada por el multiequipo de White.
“Estas investigaciones y sus resul¬tados tienen que ser asimilados por la comunidad científica y debatidos en el contexto de otros hallazgos de gran interés para comprender el ori¬gen de nuestra genealogía”, añadió Bermúdez de Castro, entusiasmado, aunque persuadido de que batir regis¬tros de antigüedad no es una carrera de tiempo.
Ardipithecus ramidus y la familia homínida
Dentro del grupo de homínidos más antiguos se encuentra el Ardi¬pithecus ramidus.
Otros candidatos son el Sahelan¬thropus tchadensis, con unos seis-siete millones de años y el Orrorin tugenensis, de seis millones de an¬tigüedad.
De estos últimos apenas se cuenta con fragmentos de huesos o dientes, por lo que su adscripción al subgru¬po homínido está por determinar, al no existir pruebas suficientes para saber si eran bípedos o no Otra característica que se conside¬ra a la hora de hacer esa clasifica¬ción consiste en que la especie ana¬lizada porte una dentición similar a la humana, con un canino reducido y espatulado; sin embargo, ni esta ni la locomoción bípeda surgieron simultáneamente.
Un asunto muy controvertido es el de la identificación del llamado eslabón perdido o primer espécimen de la línea humana. Los géneros, Ardipithecus, Sahelanthropus y Orrorin, están entre los propuestos ejempla¬res y según datos aportados por estudios genéticos, todos ellos se encuentran en el momento de la separación evolutiva entre simios y humanos.
Para muchos científicos este asun¬to resulta poco importante debido a que ven tal momento de cambio como parte del fenómeno de la di¬versidad que caracteriza a la natu¬raleza y a la evolución misma, por lo que piensan en la existencia de más de un eslabón perdido.
La primera adaptación
rasgos distintivos y junto al gran tamaño de nuestro cerebro y la tecnología, componen las tres adaptaciones fundamentales de los huma¬nos en el proceso evolutivo.
Estas características no aparecieron de forma simultánea, y gracias al registro fósil puede establecerse su secuencia. Los fósiles indican que la primera adaptación que apareció en los homínidos fue la locomoción bípeda, hace 4,4 millones de años.
Por otra parte, el andar en dos pies no es una capacidad exclusiva de los homínidos, algunos grupos de dinosaurios y las aves, los cangu¬ros y otros pequeños mamíferos también se desplazan de forma bípeda. Primates como los chimpancés lo hacen de este modo. (Tomado de Homínidos. Las primeras ocupaciones de los continentes, de Eudald Carbonell)
Fragmentos del editorial de Science
Hasta el descubrimien¬to de los nuevos restos de Ardipithecus, el registro de fósiles contenía escasa evi¬dencia de otros homínidos más antiguos que Austra-lopithecus.
“En Ardipithecus tenemos una forma no especializa¬da que no ha evolucionado mucho en la dirección de Australopithecus.
“Con un esqueleto tan completo, y con tantos otros individuos de la misma es¬pecie en el mismo horizonte temporal, podemos realmen¬te entender la biología de este homínido”, dijo Gen Science
Suwa, de la Universidad de Tokio, paleoantropólogo del Proyecto y también uno de los principales autores de Science.
“Estos artículos contienen una enorme cantidad de da¬tos recolectados y analizados a través de un importante esfuerzo internacional de in¬vestigación. Ellos abren una ventana a un periodo de la evolución humana de la que hemos sabido poco, cuando los homínidos primitivos estaban estableciéndose en África”, dijo Brooks Hanson, subeditor de ciencias físicas de Science.

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Muro de comentarios (2 comentarios)

A las 5:32am del abril 19, 2010, Rosa C. Báez dijo...
Bienvenida, Flor!
A las 12:04am del diciembre 25, 2012, pancho dijo...

http://www.youtube.com/watch?v=aT0bbeTRaX8 saludos de Pancho Calama de HERMES

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